Viaje a través de la historia: La vacunación

Mientras los hombres sepan apreciar la vida y mientras la miren como el primero de los bienes, no se acordarán de Jenner sin bendecir su memoria”.

(Miguel de Pombo, Secretario de la Junta Central de la Vacuna y fusilado por Pablo Morillo en 1816)

Por Félix Orlando Giraldo Giraldo

Orígenes médicos de la vacuna: Revista médica Clínica Las Condes

Con la actual pandemia del COVID 19 se ha impuesto la vacunación, como nunca antes, como medida preventiva para evitar que dicha enfermedad se agrave o se incremente su mortalidad.

Veamos el inmenso desarrollo cultural, histórico, epidemiológico y científico que condujo, por primera vez, a la erradicación, por medio de la vacunación, de una de las grandes plagas que azotó a la humanidad: la viruela.

La viruela es causada por un virus DNA de doble cadena que ocasionó gran mortalidad y deformidad en el ser humano. Se conoce desde hace miles de años en Egipto, China e India. En China se utilizó la inoculación de la viruela en personas para prevenirla. Se describió por vez primera en la momia del faraón egipcio Ramsés V, 1200 años antes de Cristo.

En América, la primera descripción se hizo en Santo Domingo, cuando llegó un barco cargado de esclavos. En Nueva Granada, fue en 1558. El padre Zamora relató lo que hacía en las comunidades indígenas: “A estos atacaba la viruela tan maligna que de cientos no se salvaban diez, según el catastro de los antiguos, y esto no es exagerado si se atiende a la disminución que tuvo el prodigioso número de indios que poblaban los campos antes de la epidemia”.

En las colonias inglesas en Norteamérica se tiene la primera evidencia del uso de la viruela como arma biológica: “Como consideración con ellos (es decir, de dos jefes indios) les dimos dos mantas y un pañuelo procedentes de nuestro hospital de viruela. Confío que produzca el efecto deseado”. (Cpt Ecuyer, Royal Americans, junio 24 de 1763. Pensilvania).

En 1796 el médico rural inglés Edward Jenner (1749-1823) observó que las lesiones en las manos de las ordeñadoras las protegían de la viruela. El 14 de mayo de 1796 hizo el experimento en un niño: “Sara, la ordeñadora, tenía lesiones en las manos. De allí tomó la pus y se la inoculó a un niño de 8 años, James Phipps, que se enfermó de forma leve y después de dos semanas estaba completamente sano. Un mes después, Jenner tomó costras y pus de una paciente con viruela y se las inoculó a Phipps, quien estuvo completamente protegido y no presentó ningún signo de la enfermedad”.

El experimento se repitió en 25 niños y en ninguno de ellos se desarrolló la viruela. Como datos interesantes tenemos que Napoleón Bonaparte ordenó vacunar a todos los soldados; la famosa revista LANCET lleva su nombre en honor a la lanceta que utilizó el Dr. Jenner, y Louis Pasteur durante un congreso médico realizado en Londres en 1881, propuso el nombre de vacuna

La vacuna llegó a España. El médico militar Francisco Javier de Balmis traduce a Jenner. El rey Carlos IV es convencido por éste y se aprueba la Real Expedición Filantrópica de la vacuna o El viaje de las Luces, que se inició en 1803 y terminó en 1808, y se considera la primera expedición sanitaria de la historia. La expedición salió del puerto de la Coruña el 30 de noviembre de 1803 con 22 niños llamados vacuníferos –porque llevaban la vacuna–, bajo el cuidado de Isabel Zendal Gómez y José Salvany, otro médico, el cual fue nombrado subdirector, pero con la dirección de Balmis.

Expedición filantropica de la vacuna

Preparación de la vacuna

A un niño le sacaban pus de lesiones de viruela y la inoculaban en el brazo de otro niño y en esa forma la transportaban. La expedición llegó a Venezuela. El gran Andrés Bello (1781-1865) le dedicó a la expedición su obra Oda a la vacuna.

Salvany partió de Venezuela con 4 niños con el fluido de la vacuna y llegó a Bocas de Ceniza, Barranquilla. En Cartagena vacunó más de 200 personas. Se dirigió al oriente de Nueva Granada: Cúcuta, Socorro, Pamplona. En San José de Nare fue recibido por Juan de Carrasquilla para traer la vacuna a Medellín. Siguió a Tunja y Santafé de Bogotá. Fue recibido con su grupo por el virrey Amar y Borbón, quien fue vacunado y se creó la Junta de Vacunación. Salvany se hospedó en la casa del sabio José Celestino Mutis. Continuó su peregrinaje en Chocó y Valle del Cauca.

El 8 de marzo de 1805 Salvany le escribió a Mutis: “¡Qué inmensa y majestuosa es América Meridional! En el ascenso a las cumbres heladas de los Andes, en el descenso a los valles ardientes, en el paso de los desiertos y las selvas, me abandona por momentos la esperanza y siento ganas de rendirme. Pero cómo voy a rendirme viendo marchar a mi lado los niños descalzos, que soportan los soles ecuatoriales y las borrascas del trópico sin quejarse. Si no se rinden ellos, ¿voy a rendirme yo?” Vacunaron más de 56.000 personas.

Salvany murió de tuberculosis en Cochabamba, Bolivia, el 21 de julio de 1810.

¿Qué sucedió en Antioquia?

En octubre de 1804 Juan de Carrasquilla envió dos niños esclavos a San José de Nare para ser vacunados. En mayo de 1805 se instalaron juntas en Santafé de Antioquia, Medellín, Rionegro, Buriticá, San Jerónimo y San Pedro. Jorge Lleras Parra (1874-1945)creó en 1897 el Parque de la Vacunación, y entre 1897 y 1939 produjo 49.382.700 vacunas.

Para terminar, veamos estos datos importantes: Último caso de viruela en Colombia: Fredonia, Antioquia, 1969. Último caso de viruela en América: Brasil, 1973. Último caso de viruela en el mundo: Somalia, 1977.

En marzo de 1980, la Asamblea General de la Organización Mundial de la Salud declaró la erradicación de la viruela de la faz de la tierra.

Agradecimientos: Al Dr. Luis Fernando García, Inmunólogo y Profesor Emérito de la Universidad de Antioquia. (Videoconferencia de octubre de 2020).

Edward Jenner

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