¿Qué le ha dejado el petróleo a Barrancabermeja?

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Fotos: Paul Alzate

Por Paul Alzate

El río Magdalena, la principal vía fluvial de Colombia, fue la ruta por donde miles de habitantes de la costa Caribe y Antioquia llegaron al puerto petrolero de Barrancabermeja. Hacia el año 1500, por este punto de la geografía, cualquier navegante era recibido con flechas y lanzas de los indígenas Yariguies, que lucharon hasta que fueron exterminados. 

Según Rafael Antonio Velásquez Rodríguez, historiador y escritor, el primer dato de la existencia del petróleo aquí en Barrancabermeja fue en 1541. El cronista Gonzalo Fernando Oviedo señala que ese año unos soldados encontraron unos manantiales pesados y que eso era el oro negro. “Los soldados narraron que ellos se lo untaban en el cuerpo para quitar cansancio y fortalecer las piernas, ese es el único dato que hay de contacto. Y los españoles lo usaban para untar en los bergantines”.

Bohórquez fue la primera víctima de la corrupción petrolera

En 1905, luego de la guerra de los mil días, el retirado Coronel José Joaquín Bohórquez descubrió cerca al río La Colorada, en lo que hoy es el corregimiento El Centro, esa brea o asfalto que comenzó a llevar a Barranquilla para hacerle pruebas. Hay que recordar que ya el mundo llevaba entre 50 y 70 años explorando los usos del crudo extraído de las entrañas de la tierra y gracias a ello se detuvo la matanza de ballenas para usar su grasa como combustible.

“Él (Bohórquez) llevó muestras de petróleo, que sacó de los manaderos naturales, a Barraquilla y las hizo analizar por el jefe del Ferrocarril de Barranquilla, que era de nacionalidad inglesa”, cuenta Jaime Bohórquez Rodríguez, nieto del coronel José Joaquín Bohórquez y escritor del libro sobre el hallazgo del petróleo en Colombia. El jefe del Ferrocarril expidió un certificado en el que confirmaba que esa sustancia era petróleo y contenía, además, otras sustancias importantes. Con dicho certificado el coronel visitó varias casas comerciales para interesarlos. En una de esas casas encontró a Roberto De Mares.

De Mares era familiar del  presidente de la República del momento, Rafael Reyes, y logró mediante engaños sacar del negocio al inexperto coronel. Desde hace 100 años, comenzaron a concesionarse los recursos y las ganancias se han ido para otro lado. Primero fue la concesión de Mares y Barco y luego se sucedió una cantidad de nombres de empresas que durante décadas han extraído el petróleo y se quedan con la mayor ganancia.

El llamado oro negro no deja nada bueno en las regiones donde es explotado y Barrancabermeja es prueba de ello.

A Barrancabermeja, como a todas las regiones petroleras, llegaron miles de personas (sabaneros, costeños y antioqueños), cantinas, prostíbulos, drogas y enfermedades venéreas. El corregimiento pasó de ser un puerto obligado en el transporte de madera para las embarcaciones de vapor, a convertirse en la niña consentida del gobierno de turno, pero solo para la explotación del recurso. “En las décadas del 30 y 40 Barranca era pequeña, pero en el corregimiento El Centro, donde se descubrió el petróleo, había comisariato (venta de carne y víveres), club, canchas, teatros, barrios para los trabajadores y para los directivos. La prensa nacional en más de una oportunidad se ocupó de hablar de ese hospital que tenía el centro petrolero en Barrancabermeja. Entre 1958 y 1962, cuando se inicia el Frente Nacional, Alberto Lleras Camargo tenía una hija en El Centro y venía frecuentemente a visitarla en calidad de padre, no de presidente”. Este es el testimonio de Guillermo Bejarano, pensionado e historiador barranqueño.

Quienes no conocen Barrancabermeja se podrán imaginar una ciudad impecable, moderna, con excelente inversión de recursos (regalías), un parque industrial (aprovechamiento de los derivados del petróleo) y un buen manejo del medio ambiente. El llamado puerto petrolero de Colombia maneja actualmente un presupuesto igual al de Bucaramanga, la capital del departamento, alrededor de billón y medio de pesos por cuatrenio.

Lamentablemente es todo lo contrario. No existe en Colombia una región petrolera que haya disfrutado de su riqueza. La clase política ha derrochado los recursos de las regalías como plata de bolsillo. La ciudad de Barranca está llena de huecos, no tiene planta de tratamiento de aguas residuales (sus aguas negras caen al río Magdalena), no hay grandes centros educativos, la materia prima se va para otras regiones, las regalías fueron usadas en convenios absurdos y obras inconclusas y nunca se realizó la modernización de la refinería, todo se lo llevó REFICAR, y esa historia ya la conocemos.

Ahora intentan convencer a la población de que la única salvación es la utilización de tecnologías no convencionales de extracción (FRACKING) para seguir explotando el crudo y, supuestamente, generando empleo, sin importar el daño ambiental. “En petróleos pasa igual que en minería -dice Luis Álvaro Pardo, economista y especialista en derecho minero energético-. Están los mayores índices de necesidades básicas insatisfechas y muchas familias viviendo por debajo de la pobreza. En Arauca y Casanare la mayor cantidad de la gente no alcanza a percibir los beneficios que trae el petróleo y es justamente eso lo que hoy pretende justificar el Fracking”.

Hoy, a 114 años de la aparición del petróleo, y a 100 años de explotación petrolera en la región, prácticamente Barrancabermeja se convirtió en el laboratorio del país para extraer ese oro negro. Pero ningún gobierno se ha interesado en que esta se convirtiera de verdad en una gran ciudad con un desarrollo a la altura de los ingresos que ha generado el petróleo.

Si Barrancabermeja no cambia su economía (Turismo, servicios y logística con el Puerto Impala) pasará de ser un municipio de 300 mil a 20 mil habitantes, o sea, un pueblo fantasma con edificaciones abandonadas como Detroit en Estados Unidos.

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