El aguacate del Tolima rumbo al mercado internacional

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Por Rodrigo Callejas Bedoya

El cultivo de aguacate continúa abriendo las puertas del mercado internacional: al anuncio de puertas abiertas de EUA, se agregan los mercados de China, Japón y Chile. Esto se ha jalonado, el aumento del área sembrada y al mejoramiento de las normas sanitarias internacionales para cumplir con los estándares de calidad. Los mercados de España, Francia, Reino Unido y Holanda reciben una buena cantidad de aguacate desde el Tolima, cuyos agricultores han logrado tener sus cultivos libres de plagas.

A través de programas de vigilancia y monitoreo del ICA y algunas organizaciones asociadas, con evaluaciones en más de 98 terrenos en varias zonas, se inició la declaración de áreas libres de plagas con el fin que este producto llegue a los mercados internacionales. En la actualidad, en el Tolima se encuentran 67 predios productores que están certificados en buenas prácticas agrícolas, los cuales están localizados en su mayoría en los municipios de Fresno, Casabianca, Villahermosa, Mariquita, Palocabildo, Falan y Herveo.

Lecciones de la crisis cafetera

La crisis cafetera fue una lección aprendida por los cultivadores del norte del departamento del Tolima, por ello en municipios como Fresno los cultivadores lentamente empezaron un proceso de diversificación agrícola, aprendiendo el proceso para el cultivo de otros productos.

A principios de la década del 2000 algunos propietarios de fincas empezaron a cultivar aguacate, y en cuestión de meses cerca de 50 cultivadores tenían una siembra de aproximadamente 45.000 árboles de diferentes variedades de aguacate: Papelillo, Santa Ana, Choquette, Buho, entre otros.

Pero al mismo tiempo que crecían los cultivos aparecieron los primeros problemas: la falta de asesoría técnica profesional, el mal manejo poscosecha y la comercialización en manos de terceros; todo eso provocó una desbandada de cultivadores. Sin embargo, algunos acuciosos productores entendieron la necesidad de tecnificar los diferentes procesos y producir variedades que garantizaran mejores cosechas y mayor rentabilidad. Así acogieron la variedad hass. Hoy el 30% del aguacate plantado en Colombia es de esta variedad, y sus principales centros de producción se encuentran en Antioquia y Tolima.

Además, los campesinos lentamente entendieron que la asociatividad es la única manera de lograr propósitos en común. Hoy 650 familias de Fresno se benefician de manera directa y otras 200 de manera indirecta del aguacate, con cerca de 1.500 hectáreas sembradas, lo que convierte a este municipio en el mayor productor nacional de aguacate.

Planta de aguacate del norte del Tolima

La entrada en operación de la planta de aguacate en el municipio de Armero –Guayabal es un hecho. Con ello las 12 asociaciones que la conforman están debidamente certificadas en el norte del departamento. Dentro del proceso iniciado ya se ha logrado establecer una alianza comercial que ofrece muy buenos precios de comercialización, los cuales van desde los 2.100 pesos el kilo por aguacates de 90 gramos a 161 gramos; de 162 gramos a 177 gramos a 4100 pesos y de 178 gramos en adelante a 4800 pesos. Esta situación ya ha generado cultura de buenas prácticas agrícolas en un gran sector de los cultivadores, avalada por el ICA.

Esa certificación exige que todo el producto sea manipulado bajo unos estándares de óptima calidad para exportación. Se debe tener un producto limpio, cogido con pedúnculo, transportado en canastilla, igualmente se deben tener unos sitios especiales como bodega de insumos señalizada, centro de acopio, barbecho para limpieza de la maquinaria con el fin de realizar procesos ambientales que contribuyan al respeto por el medio ambiente.

Los buenos manejos poscosecha garantizan un mejor mercado y han generado una aceptación en los mercados internacionales. En el momento ASOFRUTOS tiene 25 productores certificados directamente para exportar; está en ejecución un proyecto avalado por la ONU y con recursos de esta organización, que involucra 80 cultivadores: se han suministrado elementos que permiten adecuar y generar mejor producción, siguiendo el proceso de certificación. Esto seguramente incidirá en una mayor producción y en el rendimiento que exige la planta.

Según Gustavo Miranda, presidente de la Federación de Aguacateros, se ha avanzado en temas como: bajos precios, eliminación gradual de la intermediación, problemas fitosanitarios y comercialización, especialmente a la Unión Europea y USA, que ha levantado su veto. El precio de venta promedio del kilo en este momento está en 3.500 pesos, lo que permite alejar a los intermediarios, quienes se quedaban con las ganancias de los cultivadores.

“El llamado a los cultivadores es a unirnos –dice el presidente de la federación–. Eso nos hace más fuertes y con la planta podremos tener precios sostenibles. Porque, además, situaciones como el cambio climático nos obligan hoy a tomar medidas; debemos pensar en tecnificación para generar mayor producción y lograr mejores mercados”. Las cuentas son claras, asegura Miranda: “si un cultivador siembra en una hectárea 200 árboles para un promedio de cosecha de 100 kilos por árbol al año, estaríamos hablando de 20 toneladas año; con el precio del momento promediado en 3.500 pesos kilo nos da 70 millones. La inversión es de 25 millones por hectárea cultivada, eso nos dice que al agricultor le pueden quedar entre 40 y 45 millones por año, alrededor de 3 millones quinientos mil pesos por mes”.

La nueva planta significa crecimiento del sector y de los productores en el futuro. Ahora los campesinos requieren unos recursos que próximamente debe estar girando la gobernación del departamento, para terminar su adecuación: compra de generador eléctrico, máquinas de embalaje y armado de cajas, mobiliario para la bodega y equipo de oficina. “Trabajamos para establecer una alianza comercial –enfatiza Miranda–, con ello se complementa el proceso y seguiremos trabajando en certificaciones para avanzar en los mercados internacionales”.

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